Le fer est un minéral essentiel.

Cependant, comme beaucoup d’autres nutriments, il est nocif en grande quantité.

En fait, le fer est tellement toxique que son absorption par le tube digestif est étroitement contrôlée.

Dans la plupart des cas, cela minimise les effets nocifs d’un excès de fer.

C’est lorsque ces mécanismes de sécurité échouent que des problèmes de santé se posent.

Cet article traite des effets potentiellement nocifs d’une consommation excessive de fer.

Qu’est-ce que le fer ?

Le fer est un minéral alimentaire essentiel, principalement utilisé par les globules rouges.

C’est une partie cruciale de l’hémoglobine, une protéine présente dans les globules rouges. L’hémoglobine est responsable de l’apport d’oxygène à toutes les cellules de l’organisme.

Il existe deux types de fer alimentaire :

  • Du fer hémique : Ce type de fer ne se trouve que dans les aliments d’origine animale, principalement dans la viande rouge. Il est absorbé plus facilement que le fer non hémique.
  • Fer non hémique : La plupart du fer alimentaire est sous forme non hémique. On le trouve aussi bien chez les animaux que chez les plantes. Son absorption peut être améliorée avec des acides organiques, comme la vitamine C, mais elle est diminuée par des composés végétaux comme le phytate.

Les personnes dont l’alimentation contient peu ou pas de fer hémique courent un risque accru de carence en fer (1, 2).

Beaucoup de gens souffrent d’une carence en fer, surtout les femmes. En fait, la carence en fer est la carence en minéraux la plus répandue dans le monde (3).

Le fer est un minéral alimentaire essentiel qui joue un rôle important dans le transport de l’oxygène dans tout l’organisme. La carence en fer est courante chez les femmes.

Réglementation des magasins de fer

Il y a deux raisons pour lesquelles les niveaux de fer sont étroitement régulés dans le corps :

  1. Le fer est un nutriment essentiel qui joue un rôle dans de nombreuses fonctions de base de l’organisme, nous devons donc en prendre une petite quantité.
  2. Des niveaux élevés de fer sont potentiellement toxiques, nous devrions donc éviter d’en prendre trop.

Le corps régule les niveaux de fer en ajustant le taux d’absorption du fer par le tube digestif.

L’hépcidine, l’hormone régulatrice du fer de l’organisme, est responsable de l’équilibre des réserves de fer. Sa fonction principale est de supprimer l’absorption du fer.

En gros, c’est comme ça que ça marche (4) :

  • Les réserves élevées de fer -> Les niveaux d’hepcidine augmentent -> L’absorption du fer diminue.
  • Faibles réserves de fer -> Les niveaux d’hepcidine diminuent -> L’absorption du fer augmente.

La plupart du temps, ce système fonctionne assez bien. Cependant, quelques troubles qui suppriment la production d’hepcidine peuvent entraîner une surcharge en fer.

D’autre part, les conditions qui stimulent la formation d’hepcidine peuvent causer une carence en fer.

L’équilibre en fer est également affecté par la quantité de fer dans notre alimentation. Avec le temps, une alimentation pauvre en fer peut entraîner une carence. De même, une surdose de suppléments de fer peut causer un grave empoisonnement au fer.

Le taux d’absorption du fer dans le tube digestif est étroitement régulé par l’hormone hepcidine. Cependant, plusieurs troubles de surcharge en fer peuvent perturber cet équilibre fragile.

Toxicité du fer

La toxicité ferreuse peut être soudaine ou graduelle.

De nombreux problèmes de santé graves peuvent être causés par des surdoses accidentelles, la prise de suppléments à forte dose pendant une longue période ou des troubles chroniques de surcharge en fer.

Dans des circonstances normales, très peu de fer libre circule dans le sang.

Il est lié sans danger aux protéines, comme la transferrine, qui l’empêchent de causer des dommages.

Cependant, la toxicité ferreuse peut augmenter considérablement les niveaux de fer “libre” dans l’organisme.

Le fer libre est un pro-oxydant – l’opposé d’un antioxydant – et peut endommager les cellules.

Plusieurs conditions peuvent être à l’origine de ce phénomène. Il s’agit notamment de :

  • Empoisonnement au fer : Une intoxication peut survenir lorsque des personnes, habituellement des enfants, font une surdose de suppléments de fer (5, 6).
  • Hémochromatose héréditaire : Trouble génétique caractérisé par une absorption excessive de fer par les aliments (7).
  • Surcharge en fer en Afrique : Type de surcharge en fer alimentaire causée par des niveaux élevés de fer dans les aliments ou les boissons. Elle a été observée pour la première fois en Afrique, où la bière artisanale était brassée dans des pots en fer (8).

L’intoxication ferriprive aiguë se produit lorsque les gens font une surdose de suppléments de fer. Des doses uniques aussi faibles que 10-20 mg/kg peuvent causer des symptômes indésirables. Les doses supérieures à 40 mg/kg nécessitent des soins médicaux (9).

De même, une supplémentation répétée en fer à forte dose peut causer de graves problèmes. Assurez-vous de suivre les instructions sur les suppléments de fer et ne prenez jamais plus que ce que votre médecin vous recommande.

Les premiers symptômes d’un empoisonnement au fer peuvent comprendre des douleurs à l’estomac, des nausées et des vomissements.

Progressivement, l’excès de fer s’accumule dans les organes internes, causant des dommages potentiellement mortels au cerveau et au foie.

L’ingestion à long terme de suppléments à forte dose peut causer graduellement des symptômes semblables à ceux d’une surcharge en fer, dont il est question plus loin.

La toxicité ferreuse fait référence aux effets nocifs d’un excès de fer. Elle peut survenir lorsque 1) des personnes surdosées prennent des suppléments de fer, 2) prennent des suppléments à forte dose pendant trop longtemps ou 3) souffrent d’un trouble chronique de surcharge en fer.

Surcharge en fer

La surcharge en fer fait référence à l’accumulation graduelle d’une trop grande quantité de fer dans l’organisme. Elle est causée par le fait que le système de réglementation de l’organisme ne parvient pas à maintenir les niveaux de fer dans des limites saines.

Pour la plupart des gens, la surcharge en fer n’est pas préoccupante. Cependant, c’est un problème pour ceux qui sont génétiquement prédisposés à une absorption excessive de fer dans le tube digestif.

La surcharge en fer la plus fréquente est l’hémochromatose héréditaire. Cela entraîne l’accumulation de fer dans les tissus et les organes (7, 10).

Avec le temps, l’hémochromatose non traitée augmente le risque d’arthrite, de cancer, de problèmes hépatiques, de diabète et d’insuffisance cardiaque (11).

Le corps n’a pas de moyen facile de se débarrasser d’un surplus de fer. La façon la plus efficace de se débarrasser de l’excès de fer est la perte de sang.

Par conséquent, les femmes qui ont leurs règles sont moins susceptibles d’avoir une surcharge en fer. De même, les personnes qui donnent fréquemment du sang courent moins de risques.

Si vous êtes sujet à une surcharge en fer, vous pouvez minimiser le risque de problèmes de santé en :

  • Réduire votre consommation d’aliments riches en fer, comme la viande rouge.
  • Donner du sang régulièrement.
  • Éviter de prendre de la vitamine C avec des aliments riches en fer.
  • Évitez d’utiliser des ustensiles de cuisine en fer.

Cependant, si vous n’avez pas reçu de diagnostic de surcharge en fer, il n’est généralement pas recommandé de réduire votre apport en fer.

La surcharge en fer se caractérise par des quantités excessives de fer dans l’organisme. Le trouble le plus courant est l’hémochromatose héréditaire, qui peut entraîner de nombreux problèmes de santé. Ce n’est pas une préoccupation pour la plupart des gens.

Risque de fer et de cancer

Il ne fait aucun doute que la surcharge en fer peut mener au cancer chez les animaux et les humains (12, 13).

Il semble que le don de sang régulier ou la perte de sang puisse réduire ce risque (14).

Des études d’observation suggèrent qu’un apport élevé en fer hémique peut augmenter le risque de cancer du côlon (15, 16).

Des essais cliniques chez l’humain ont montré que le fer hémique provenant de suppléments ou de viande rouge peut augmenter la formation de composés N-nitroso cancérigènes dans le tube digestif (17, 18).

L’association de la viande rouge et du cancer fait l’objet d’un vif débat. Bien qu’il existe certains mécanismes plausibles expliquant ce lien, la plupart des preuves sont fondées sur des études observationnelles.

Les troubles liés à la surcharge en fer ont été associés à un risque accru de cancer. Des études suggèrent également que l’hème-fer peut augmenter le risque de cancer du côlon.

Fer et risque d’infection

La surcharge en fer et la carence en fer semblent rendre les gens plus vulnérables aux infections (19, 20).

Il y a deux raisons à cela (21) :

  1. Le système immunitaire utilise le fer pour tuer les bactéries nocives, donc une certaine quantité de fer est nécessaire pour combattre les infections.
  2. Des niveaux élevés de fer libre stimulent la croissance des bactéries et des virus, de sorte qu’un excès de fer peut avoir l’effet contraire et augmenter le risque d’infections.

Plusieurs études indiquent qu’une supplémentation en fer peut augmenter la fréquence et la gravité des infections, bien que quelques études n’aient trouvé aucun effet (22, 23, 24, 25, 26, 27).

Les personnes atteintes d’hémochromatose héréditaire sont également plus vulnérables aux infections (28).

Pour les patients présentant un risque élevé d’infection, la supplémentation en fer devrait être une décision bien fondée. Tous les risques potentiels doivent être pris en compte.

La surcharge en fer et l’administration de fortes doses de fer peuvent augmenter le risque d’infection chez certaines personnes.

Bref, le fer peut être dangereux en grande quantité.

Cependant, à moins que vous n’ayez un trouble de surcharge en fer, vous n’avez généralement pas à vous inquiéter de consommer trop de fer dans votre alimentation.

La supplémentation en fer est une autre histoire. Elle profite à ceux qui souffrent d’une carence en fer, mais peut causer des dommages chez ceux qui n’en souffrent pas.

Ne prenez jamais de suppléments de fer à moins d’avoir été recommandé par votre médecin.